Hallan el cráneo de un gran monstruo marino

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La  llamada ‘Costa Jurásica’ del sur del Reino Unido está viendo como la erosión revela paulatinamente sus secretos mejor guardados. El último de ellos ha sido el cráneo fosilizado de un pliosaurio, un monstruo marino de descomunales proporciones, que podría convertirse en una de las mayores criaturas de esta especie jamás encontradas. El Tiranosaurus Rex «era un gatito» comparado con este monstruo marino, que podría haber engullido a un ser humano «de un solo bocado».

El cráneo fosilizado de un «monstruo marino de dimensiones colosales», que vivió en los océanos mientras los dinosaurios dominaban la Tierra hace 150 millones de años, fue hallado en la costa suroeste de Reino Unido.  «Es simplemente enorme», afirmó el paleontólogo Richard Forrest al dar cuenta del hallazgo del cráneo, cuya localización exacta no fue proporcionada.

Se trata de un pliosaurio, que según las estimaciones de los científicos medía entre 10 y 16 metros desde la cabeza hasta la cola y tenía un peso de entre 7 y 12 toneladas, por lo que pudo ser el auténtico “terror de los mares” durante el periodo Jurásico. La calavera  mide 2,4 metros de largo y fue encontrada por un coleccionista en un punto no determinado de la “Costa Jurásica,” una franja costera de unos 150 kilómetros del suroeste inglés, altamente apreciada porque es una muestra de la historia geológica de los últimos 185 millones de años.

«Había oído rumores de que se había encontrado algo grande, pero verlo en carne y hueso, por decirlo de alguna manera, es algo que te deja con la boca abierta. Es sencillamente enorme,” dijo el paleontólogo Richard Forest en declaraciones a la BBC.

Los pliosaurios fueron unos suborden de los plesiosaurios, unos animales que tenían el cuello corto, parecían ballenas con gigantescas fauces y mortíferos dientes, y habitaron la Tierra al mismo tiempo que los grandes dinosaurios terrestres. Se alimentaban de peces y probablemente no dudaban en perseguir a otros reptiles marinos más pequeños si se ponían a su alcance.

Estaban perfectamente adaptados a la vida del agua y algunos se podían sumergir hasta profundidades superiores a 300 metros, gracias a que tenían un gran volumen y una cabeza parecida a la de los cocodrilos, con un refuerzo para soportar las grandes presiones. De un sólo bocado podían engullir a un animal del tamaño de un ser humano y su ferocidad estaba acompañada de una gran fortaleza.

«Tenían músculos enormemente fuertes en el cuello, y es fácil imaginarse que a la hora de caza morderían al animal y que con esos grandes músculos del cuello lo destrozarían repartiendo trozos de la presa por todas partes. Una especie de baño de sangre,” explicó David Martill, paleontólogo de la Universidad de Portsmouth.

El descubrimiento es importante porque este pliosaurio rivaliza en tamaño con otros individuos encontrados en Svalbard (Noruega), donde se descubrieron fósiles similares de animales bautizados como «El Monstruo” o “Predador X,” o en México, donde en 2002 científicos dieron con el conocido como “Monstruo de Aramberri.”

El profesor Martill explicó que en el caso del pliosaurio inglés «sólo tenemos la cabeza, por lo que no se puede ser absolutamente preciso sobre su tamaño, aunque puede competir con los hallados en Svalbard y en México por el título del más grande del mundo.”

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El fósil encontrado, que ha sido adquirido por las autoridades del condado de Dorset para su exposición en el museo local, está en buen estado, sobre todo teniendo en cuenta que los restos de estos animales suelen encontrarse prácticamente desintegrados.

«Los cráneos de los pliosaurios son muy grandes, pero en general no son muy resistentes, y sueles encontrarlos aplastados. Lo fantástico de este cráneo nuevo no es sólo que es enorme, sino que está casi todo en tres dimensiones,” indicó Martill.

Para explicar la envergadura de este animal, este paleontólogo subrayó que “se hubiera podido engullir a un humano de golpe.” «De hecho, un animal del tamaño del Tiranosaurus Rex hubiera servido de desayuno a una bestia así,” añadió.

Las autoridades no dieron a conocer el emplazamiento exacto del descubrimiento para evitar una avalancha de curiosos. «El lugar forma parte de una zona de la costa que se está erosionando con mucha rapidez y esto significa que los fósiles que están atrapados y enterrados constantemente caen a la playa,” dijo Richard Edmonds, responsable de ciencia del condado. El resto del pliosaurio puede estar todavía enterrado y podrían pasar décadas hasta que se encuentre.

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